À la fin du XIXe siècle, la Hunslet Engineering Company a construit une locomotive à vapeur à voie étroite pour la Cilgwyn Slate Company, qui extrayait de l’ardoise près du Mont Snowden au nord du Pays de Galles. La locomotive a survécu jusqu’à aujourd’hui et circulent maintenant sur le chemin de fer touristique Ffestiniog. Plus récemment, elle est également devenue le prototype d’un modèle à vapeur vive à l’échelle SM32 fabriqué par Roundhouse. Cet article raconte un peu d’histoire sur l’extraction de l’ardoise, de la société Hunslet et du modèle de la locomotive. Cliquez sur les images pour les agrandir.

L’ardoise est arrivée en premier – il y a environ 500 millions d’années, à l’époque Paléozoïque inférieur. L’ardoise s’est formée à partir de sédiments à grain fin de type schisteux déposés en profondeur sur le fond océanique, les lits épais se comprimant lentement pour former une roche sédimentaire stratifiée. Celle-ci a finalement été enfouie par le mouvement de la croûte terrestre, l’immense chaleur et la pression la transformant progressivement en une roche métamorphique plus dure et plus résistante.

L’ardoise se forme fréquemment dans des zones étroitement définies, comme celle qui entoure le Mont Snowdon. L’existence d’une industrie de l’ardoise dans la région a été enregistrée pour la première fois à l’époque romaine, lorsque l’ardoise a été utilisée pour la construction du fort de Segontium, aujourd’hui Caernarfon.

Dans un atelier de la carrière de Penrhyn, un ouvrier taille les ardoises. Image : Bibliothèque de la Université de Bangor.

Lorsque le gouvernement a supprimé la taxe sur l’ardoise en 1831, la production a tellement augmenté que les propriétaires de carrières ont commencé à construire des chemins de fer à voie étroite pour remplacer les charrettes tirées par des chevaux qui, jusqu’alors, étaient utilisées pour transporter l’ardoise vers les ports. À la fin du XIXe siècle, les carrières du nord du Pays de Galles produisaient au total un demi-million de tonnes d’ardoise par an, dont la grande majorité était extraite à la main.

Publicité dans un journal de 1889 pour des locos à vapeur fabriqué par Hunslet. Image : Grace’s Guide.